¿Qué es la foliculogénesis y cuáles son sus etapas?

Por (embrióloga).
Actualizado el 09/06/2021

La foliculogénesis se refiere al desarrollo de los folículos ováricos, desde folículos primordiales hasta su estadio final: el folículo de Graaf. Este proceso implica un aumento del tamaño folicular, así como de su estado madurativo, a medida que avanza su desarrollo.

No obstante, no todos los folículos ováricos que comienzan su maduración van a completarla. Muchos de estos folículos degenerarán y se perderán a medio camino en un proceso conocido como atresia.

Por otro lado, los folículos ováricos que sean capaces de completar su desarrollo darán lugar a un folículo de Graaf. Este folículo totalmente maduro será el que expulse el ovocito que alberga en su interior mediante la ovulación.

¿Cuáles son las etapas de la foliculogénesis?

Los folículos se encuentran en la corteza ovárica, es decir, de manera periférica en el ovario y son las estructuras que contienen a los ovocitos. Según va avanzando el proceso de desarrollo folicular, los folículos se denominan de manera diferente, lo que va determinando las diferentes fases de la foliculogénesis.

Tiene especial importancia mencionar que la foliculogénesis es un proceso altamente regulado y controlado. Además, se producen interacciones entre las células que rodean al ovocito (y que forman parte del folículo) y entre estas células y el propio ovocito.

Folículo primordial

El folículo primordial constituye el primer estadio de desarrollo folicular. Se trata de un folículo formado por un ovocito que se rodea de una única capa de células pre-granulosas aplanadas.

Estos folículos primordiales se constituyen en el periodo fetal de la mujer, comenzando a formarse aproximadamente en el tercer mes de gestación. Pese a que se llegan a formar unos 5 millones de folículos primordiales, a partir del quinto mes de gestación muchos de ellos mueren por atresia. De esta manera, una mujer nace con un número determinado y finito de ovocitos, que se encuentran en estos folículos primordiales.

El número aproximado de folículos primordiales que contienen los ovarios de una mujer al nacimiento es de 1-2 millones, siendo de tan solo unos 500.000 en el momento de la pubertad. La pérdida de folículos primordiales es constante, hasta que se agotan cuando llega la menopausia de la mujer.

Folículo primario

Los folículos primordiales constituyen la "reserva" a partir de la cual algunos de ellos serán estimulados para avanzar en su desarrollo a folículo primario.

En el estadio de folículo primario, las células planas que rodeaban al ovocito en el folículo primordial se convierten ahora en células cúbicas (con forma de dado) de la granulosa. Además, el propio ovocito aumenta su tamaño.

Folículo secundario

En el estadio de folículo secundario, las capas de células de la granulosa que rodean al ovocito son varias, entre 6 y 7.

Por otro lado, en el folículo secundario también se comienza a formar la zona pelúcida que rodeará al ovocito, la cual está compuesta de glucoproteínas.

Folículo preantral

En este estadio de folículo preantral las células de la granulosa continúan aumentando. Además, el ovocito va a rodearse también de las células de la teca, que van a constituir la teca interna y la teca externa.

Sin embargo, lo más característico de este estadio preantral es que las células de la granulosa van a adquirir receptores para la hormona FSH (hormona folículoestimulante). De esta manera, el desarrollo folicular a partir del estadio antral temprano se vuelve dependiente de las gonadotropinas.

Folículo antral

El folículo antral (o terciario) se caracteriza por la presencia de una cavidad rellena de líquido folicular, conocida como antro.

Como hemos mencionado, el desarrollo de estos folículos ahora es dependiente de las gonadotropinas (FSH y LH). Con el inicio de la pubertad, comienzan los ciclos menstruales. Esto significa que en la fase folicular de cada ciclo menstrual, por el aumento de FSH, se producirá un reclutamiento de varios de estos folículos que continuarán su desarrollo. No obstante, muchos de ellos no podrán seguir su maduración por la posterior bajada de los niveles de FSH.

De esta manera, se establece un proceso de selección y dominancia folicular. Esto supone que muchos folículos entrarán en atresia y solo uno de ellos, el más capaz, podrá completar su desarrollo en cada ciclo menstrual. A este folículo se le denomina folículo dominante.

Folículo de Graaf

El folículo de Graaf o preovulatorio es el folículo totalmente desarrollado, el cual dará lugar a la ovulación del ovocito que contiene en su interior. Por el crecimiento del antro, el ovocito queda localizado en uno de los laterales del folículo. No obstante, el ovocito queda rodeado de células de la granulosa, formando el cumulus oophorus o cúmulo.

Cuando ocurre el pico de gonadotropinas a mitad del ciclo menstrual, las células del cúmulo del folículo de Graaf van a producir ácido hialurónico. Como consecuencia, el cúmulo va a aumentar su tamaño y va a adquirir una consistencia de "moco". A este proceso se le conoce como mucificación del cumulus y es fundamental para que se produzca la ovulación.

Por otra parte, una vez ha tenido lugar la ovulación, las células foliculares restantes que han quedado en el ovario darán lugar al cuerpo lúteo. Esta estructura producirá estrógenos y, en mayor cantidad, progesterona que preparará el endometrio para una posible implantación embrionaria. En el caso de producirse una gestación, el cuerpo lúteo permanecerá hasta el cuarto mes de embarazo aproximadamente. Por el contrario, si no hay gestación en ese ciclo menstrual, el cuerpo lúteo degenera.

Control hormonal

Como hemos visto, el desarrollo folicular a partir de folículo antral temprano va a depender de las hormonas gonadotropinas, especialmente, de la FSH. Sin embargo, no podemos olvidar que la liberación de estas hormonas por la hipófisis depende de la hormona liberadora de gonadotropinas (GnRH) producida por el hipotálamo.

Por su parte, la LH promoverá la producción de andrógenos en las células de la teca foliculares. Estos andrógenos podrán ser convertidos en estrógenos en las células de la granulosa, por la acción de la FSH. De esta manera, el aumento de estrógenos que produce el folículo dominante es muy importante en el control del ciclo, ya que es lo que inducirá el pico de LH necesario para la ovulación.

Si deseas profundizar en este tema, te recomendamos leer este artículo: El ciclo menstrual: ¿qué ocurre en cada una de sus fases?

Foliculogénesis - Ovogénesis

El folículo maduro debe expulsar también un óvulo maduro en la ovulación. Es por esto que el desarrollo y maduración del ovocito, es decir, la ovogénesis, se debe producir de manera paralela a la foliculogénesis.

Los folículos primordiales contendrán ovocitos primarios detenidos en la profase de la primera división de la meiosis. Una vez que llega la pubertad, estos ovocitos primarios podrán continuar su maduración. Sin embargo, para que esto ocurra es necesario que el folículo que los contiene avance también en su desarrollo.

La meiosis es un tipo de división celular especial para crear los gametos (óvulos y espermatozoides), ya que es necesario que el número de cromosomas de la célula de origen se vea reducido a la mitad.

En los folículos de Graaf, justo antes de la ovulación, el pico de hormona luteinizante (LH) es el que desencadena que el ovocito reanude la meiosis. De esta manera, el ovocito primario dará lugar a un ovocito secundario y al primer corpúsculo polar. En este proceso podría estar relacionada la mucificación del cúmulo explicada anteriormente, ya que esta expansión del cúmulo disminuiría el efecto inhibidor de la meiosis que las células circundantes estarían efectuando sobre el ovocito.

El ovocito secundario generado quedará detenido en la metafase de la meiosis II y será ovulado en este estadio, considerado maduro, a las trompas de Falopio. Finalmente, el ovocito secundario podrá completar la meiosis si se produce su fecundación por parte de un espermatozoide. Si esto ocurre, el ovocito secundario producirá un óvulo fecundado (cigoto) y el segundo corpúsculo polar.

En el caso contrario, de no ser fecundado, el ovocito secundario degenerará.

Tienes mucha más información sobre el proceso de meiosis en este artículo: ¿Qué relación hay entre la meiosis y la fertilidad?

Preguntas de los usuarios

¿Cuál es la duración de la foliculogénesis?

Por Silvia Azaña Gutiérrez (embrióloga).

Un folículo primordial puede estar años en "reposo" hasta que inicia su desarrollo. Posteriormente, una vez que lo inicia, un folículo primordial tarda aproximadamente 150 días en llegar a ser un folículo de Graaf. Esto quiere decir que el folículo que va a ovular en un determinado ciclo menstrual comenzó a desarrollarse unos 5 ciclos menstruales antes, junto con otros muchos folículos que se han perdido durante su desarrollo por atresia.

¿Qué relación tiene la estimulación ovárica de los tratamientos de reproducción asistida con la foliculogénesis?

Por Silvia Azaña Gutiérrez (embrióloga).

La estimulación ovárica de los tratamientos de reproducción asistida tiene como objetivo el desarrollo y maduración de varios folículos, a diferencia de lo que ocurre en un ciclo menstrual normal en el que se establece una dominancia que lleva a que se desarrolle un único folículo.

Este desarrollo folicular "múltiple" de la estimulación ovárica se consigue mediante la administración de gonadotropinas, ya que la foliculogénesis a partir de folículo preantral es dependiente de estas hormonas. De esta manera, evita que se pierdan los folículos que entrarían en atresia en un ciclo menstrual natural a favor del folículo dominante, por lo que varios de estos folículos podrán continuar su desarrollo.

Tienes mucha más información sobre la estimulación ovárica en este enlace: ¿Qué es la estimulación ovárica? - Proceso, medicamentos y síntomas

Lecturas recomendadas

Durante todo el artículo hemos mencionado constantemente la ovulación. Si estás interesada en profundizar sobre este tema, te recomendamos visitar este enlace: ¿Cuándo se produce la ovulación y qué síntomas tiene?

Por el contrario, si estás interesada en conocer más acerca de las gonadotropinas, puedes leer el artículo: Gonadotropinas: ¿Qué son y cuáles son sus funciones?

Hacemos un gran esfuerzo editorial. Compartiendo este artículo nos ayudas y motivas para seguir nuestro trabajo.

Bibliografía

Baerwald AR, Adams GP, Pierson RA. Ovarian antral folliculogenesis during the human menstrual cycle: a review. Hum Reprod Update. 2012 Jan-Feb;18(1):73-91.

Gershon E, Dekel N. Newly Identified Regulators of Ovarian Folliculogenesis and Ovulation. Int J Mol Sci. 2020 Jun 26;21(12):4565.

Hsueh AJ, Kawamura K, Cheng Y, Fauser BC. Intraovarian control of early folliculogenesis. Endocr Rev. 2015 Feb;36(1):1-24.

Rimon-Dahari N, Yerushalmi-Heinemann L, Alyagor L, Dekel N. Ovarian Folliculogenesis. Results Probl Cell Differ. 2016;58:167-90.

Preguntas de los usuarios: '¿Cuál es la duración de la foliculogénesis?' y '¿Qué relación tiene la estimulación ovárica de los tratamientos de reproducción asistida con la foliculogénesis?'.

Ver más

Autor

 Silvia Azaña Gutiérrez
Silvia Azaña Gutiérrez
Embrióloga
Graduada en Biología Sanitaria por la Universidad de Alcalá y especializada en Genética Clínica por la misma universidad. Máster en Biotecnología de la Reproducción Humana Asistida por la Universidad de Valencia en colaboración con el Instituto Valenciano de Infertilidad (IVI). Más sobre Silvia Azaña Gutiérrez
Número de colegiada: 3435-CV

Todo sobre la reproducción asistida en nuestros canales.