Por Zaira Salvador (embrióloga), Andrea Rodrigo (embrióloga) y Sara Salgado (embrióloga).
Actualizado el 05/11/2018

La criopreservación de óvulos es una técnica de reproducción asistida utilizada para poder conservar estas células a muy bajas temperaturas, exactamente a -196 °C en nitrógeno líquido, sin que se vea afectada su viabilidad y por un tiempo indefinido.

Su indicación principal es la preservación de la fertilidad, es decir, congelar los óvulos de una mujer cuando aún es joven para poder ser madre en un futuro.

Principalmente, existen dos métodos para poder congelar los óvulos, lo cuales vamos a detallar y comparar a lo largo de este post:

  • La congelación lenta
  • La vitrificación

Factores que influyen en la congelación

El óvulo es la célula más grande del cuerpo humano. Tiene un tamaño de 0.14 mm y un alto contenido en agua. Además, antes de su fecundación, el óvulo se encuentra en un estadio muy complejo conocido como metafase II, en el que la división de su material genético se encuentra detenida.

Por todo esto, resulta extremadamente complicado congelar los óvulos sin que resulten dañados. Las bajas temperaturas pueden provocar la despolimerización de los microtúbulos, lo cual conlleva la desorganización y dispersión de los cromosomas.

Por otra parte, el alto contenido en agua aumenta la probabilidad de que se formen cristales de hielo, los cuales provocarían daños en las estructuras internas del óvulo y en su membrana celular.

Por último, la deshidratación excesiva del óvulo durante la congelación también puede dar lugar al llamado efecto soluto (aumento en la concentración de sales intracelulares) y a la teoría del mínimo volumen, los cuales pueden llevar al colapso irreversible y muerte celular.

Así pues, para evitar que surjan todos estos problemas durante la congelación de óvulos y aumentar las tasas de supervivencia, es muy importante controlar los siguientes factores:

  • La tasa o velocidad de enfriamentiento
  • La deshidratación y el destino del agua intracelular
  • La relación superficie/volumen del óvulo
  • El uso de agentes crioprotectores

¿Qué son los crioprotectores?

Los crioprotectores son unas sustancias utilizadas en todos los protocolos de congelación de óvulos, ya que consiguen protegerlos de todos los efectos lesivos que hemos comentado en el apartado anterior.

En función de su capacidad para penetrar en el interior celular, los crioprotectores se clasifican en:

Permeables
sustituyen el líquido acuoso del interior del óvulo, impiden la formación de cristales de hielo y ayudan a contrarrestar el efecto de las altas concentraciones de solutos. Los más utilizados son el glicerol, el dimetilsulfóxido (DMSO), el propanodiol (PROH) y el etilen-glicol (EG).
No permeables
favorecen la deshidratación celular controlada, lo cual también impide la formación de cristales de hielo y el colapso celular. Los más utilizados son la polivinilpirrolidona (PVP), dextranos, albúmina y azúcares como la sacarosa y la glucosa.

Normalmente, los crioprotectores permeables y no permeables se utilizan de forma conjunta para lograr una mayor eficacia.

Métodos de criopreservación

La congelación lenta es la técnica que se ha utilizado de forma tradicional para la congelación de óvulos y de embriones en todos los laboratorios de fecundación in vitro (FIV).

Sin embargo, las tasas de supervivencia de este método lento después de la descongelación eran muy bajas y, por ello, hoy en día ha sido prácticamente sustituido por la técnica ultrarrápida conocida como vitrificación.

A continuación, vamos a explicar en qué consisten cada uno de los dos métodos para congelar óvulos, así como cuáles son sus ventajas e inconvenientes.

Congelación lenta de óvulos

La técnica de congelación lenta de óvulos consiste en hacer que la temperatura descienda poco a poco, al mismo tiempo que se deshidrata la célula con el uso de los crioprotectores.

Con esto se consigue minimizar la formación de cristales de hielo, aunque puede haber un efecto tóxico debido al tiempo de exposición prolongado a los crioprotectores.

Para llevar a cabo el proceso se necesita un congelador programable en el que la temperatura descenderá de forma gradual hasta una temperatura comprendida entre los -40 y los -70 °C. A continuación, se sumergirán los óvulos en nitrógeno líquido, donde alcanzarán rápidamente los -196 °C.

Para la descongelación de los óvulos, se extraen del nitrógeno líquido las pajuelas donde están contenidos, se mantienen 30 segundos a temperatura ambiente y se sumergen en un baño a 31 °C, donde se liberarán los óvulos del interior de la pajuela.

Los óvulos se rehidratan de forma secuencial en diferentes medios de cultivo, se eliminan los restos del crioprotector y finalmente recuperan su estructura normal.

Vitrificación de óvulos

La vitrificación es una técnica de congelación ultrarápida, con una velocidad de enfriamiento de hasta 23.000 °C/min. Gracias a ello, el agua que hay en el interior celular no tiene tiempo a cristalizar, pasa de un estado líquido a un estado vítreo, un sólido amorfo similar a una gelatina dura.

La vitrificación requiere una alta concentración de crioprotectores para tener éxito. No obstante, para evitar su toxicidad, se han llevado a cabo dos estrategias:

  • Reducir al máximo el tiempo de exposición
  • Utilizar el mínimo volumen de medio para vitrificar

Estas estrategias permiten que sea posible aumentar la velocidad de enfriamiento y evitar los posibles daños a los óvulos.

Durante el proceso de la vitrificación, se pasan los óvulos por unos medios de equilibrado con concentraciones crecientes de crioprotectores. Así se deshidratan los óvulos para, seguidamente, colocarlos en un suporte de vitrificación con el menor volumen de medio posible.

Por último, se introducen los óvulos directamente en nitrógeno líquido a -196 °C, por lo que la congelación es inmediata.

La técnica de desvitrificación también sigue el mismo procedimiento de pasar los óvulos por medios de equilibrado para rehidratar la célula y eliminar los crioprotectores.

Ventajas e inconvenientes

En general, la vitrificación presenta múltiples ventajas frente a la congelación lenta de óvulos:

  • La tasa de supervivencia de los óvulos es mucho mayor con la vitrificación, entorno al 90%.
  • La tasa de implantación de los embriones procedentes de óvulos vitrificados es mayor que la de los embriones procedentes de óvulos congelados con el método lento.
  • Con la vitrificación, el riesgo de cristalización y criofractura de los óvulos es menor.

Como un posible inconveniente de la vitrificación, podemos decir que es una práctica muy laboriosa y que necesita mucha experiencia por parte del embriólogo que la lleva a cabo.

Por todo lo comentado a lo largo de este post, la vitrificación es la técnica de elección en la criopreservación de óvulos hoy en día.

Todos los laboratorios de reproducción asistida la utilizan de forma habitual, lo que ha permitido la creación de bancos de óvulos de donantes y la preservación de la fertilidad en mujeres con cáncer o para aquellas que quieren retrasar su maternidad.

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Preguntas de los usuarios

¿Hasta que edad se puede hacer una congelación de óvulos?

Por Zaira Salvador (embrióloga).

No hay una edad límite para congelar los óvulos, pero hay que tener en cuenta que su calidad disminuye a medida que la mujer va cumpliendo años. Por ello, sería recomendable preservar la fertilidad antes de los 30-35 años.

¿Se requiere un tratamiento especial para la vitrificación de óvulos?

Por Andrea Rodrigo (embrióloga).

Sí, para poder vitrificar los óvulos, es necesario extraerlos a través de la punción folicular. Además, con el objetivo de obtener un mayor número de óvulos en esta intervención quirúrgica, la paciente seguirá un tratamiento de estimulación ovárica controlada.

Por tanto, la mujer que va a vitrificar sus óvulos, ya sea para preservar la fertilidad, para someterse a un proceso de FIV o para ovodonación, deberá pasar por estos dos procesos: la estimulación médica de la ovulación y la punción ovárica.

Lectura recomendada

Si quieres conocer con más detalles cómo es el proceso de la vitrificación de óvulos, te recomendamos seguir leyendo en el siguiente post: ¿Cómo es la vitrificación de óvulos y sus ventajas?

Por otra parte, si te interesa conocer las indicaciones para preservar la fertilidad tanto en hombres como en mujeres, puedes acceder aquí: La preservación de la fertilidad.

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Bibliografía

Cao YX, Xing Q, Li L, Cong L, Zhang ZG, Wei ZL, Zhou P. Comparison of survival and embryonic development in human oocytes cryopreserved by slow-freezing and vitrification. Fertility and Sterility 2009; 92 (4): 1306-1311

Levi-Setti PE, Patrizio P, Scaravelli G. Evolution of human oocyte cryopreservation: slow freezing versus vitrification. Curr Opin Endocrinol Diabetes Obes. 2016;23(6):445-450.

Rienzi L, Gracia C, Maggiulli R, LaBarbera AR, Kaser DJ, Ubaldi FM, Vanderpoel S, Racowsky C. Oocyte, embryo and blastocyst cryopreservation in ART: systematic review and meta-analysis comparing slow-freezing versus vitrification to produce evidence for the development of global guidance. Hum Reprod Update. 2017;23(2):139-155.

Autores y colaboradores

 Zaira Salvador
Embrióloga
Licenciada en Biotecnología por la Universidad Politécnica de Valencia (UPV) y especialista en reproducción asistida con el Máster en Biotecnología de la Reproducción Humana por la Universidad de Valencia. Más sobre Zaira Salvador
Número de colegiada: 3185-CV
 Andrea  Rodrigo
Embrióloga
Licenciada en Biotecnología por la Universidad Politécnica de Valencia (UPV) con Máster Universitario en Biotecnología de la Reproducción Humana Asistida, impartido por la Universidad de Valencia en colaboración con el Instituto Valenciano de Infertilidad (IVI). Postgrado de Experto en Genética Médica. Más sobre Andrea Rodrigo
 Sara Salgado
Embrióloga
Graduada en Bioquímica y Biología Molecular por la Universidad del País Vasco (UPV/EHU), con Máster en Reproducción Humana Asistida por la Universidad Complutense de Madrid (UCM). Título de Experto Universitario en Técnicas de Diagnóstico Genético por la Universidad de Valencia (UV). Más sobre Sara Salgado
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7 comentarios

  1. Destacado
    LmmmF

    Hola, a mi me han congelado 11 óvulos para poder ser madre en un futuro, ya que ahora tengo 33 años y aún no tengo pareja. Cuando necesite usarlos, los descongelarán todos a la vez? Me da miedo que no funcione a la primera y esto no sirva para nada… Espero que no sea así…

    • Zaira Salvador

      Hola LmmmF,

      En caso de que necesites recurrir a tus óvulos congelados para poder ser madre en un futuro, no los descongelarán todos a la vez. Posiblemente, descongelen la mitad para hacer un primer ciclo de FIV. A continuación, si obtienes varios embriones, éstos también pueden vitrificarse para transferirse en diferentes ciclos si es necesario.

      Te deseo mucha suerte.

      Un saludo

  1. Gloria_85

    ¿Puedo elegir yo el método para congelar mis óvulos? Porque visto que la vitrificación tiene mucho más éxito, no entiendo por qué usar otro método…

    • Zaira Salvador

      Hola Gloria_85,

      Hoy en día, la gran mayoría de laboratorios utiliza la vitrificación. La congelación lenta de óvulos está prácticamente en desuso. No obstante, tienes derecho a pedir información sobre las técnicas que utiliza cada clínica y así poder decidir si hacer o no el tratamiento.

      Espero haber resuelto tu duda.

      Un saludo

  2. yuritzy

    Mira, la verdad yo tengo 4 años intentando tener hijos y quisiera saber cuál es la inseminación que sea mas posible, la artificial o la vitro??

  3. elizabeth

    A mi me interesa tener niña.

  4. henrry conil

    Mi esposa se operó del útero y tiene cuarenta y cuatro año, podemos soñar con ser de nuevo padres y qué tratamiento nos recomienda, somos de bajos recursos pero puedo hacer un sacrificio.