Aborto causado por ataque de las células Natural Killer al embrión

Por (ginecólogo) y (embrióloga).
Actualizado el 14/12/2018

La infertilidad inmunológica hace referencia a las alteraciones y trastornos de las células del sistema inmune que impiden que pueda tener lugar un embarazo o que éste se desarrolle con normalidad.

Las Natural Killer (NK) son un tipo de células de este sistema inmunológico que, si no llevan a cabo su función correctamente, pueden causar abortos de repetición al agredir al embrión.

En la actualidad, existen pruebas diagnósticas avanzadas y tratamientos específicos para conseguir que estas mujeres tengan un embarazo a término con el nacimiento de un bebé sano.

¿Qué son las Natural Killer?

Las células Natural Killer ("asesinas naturales" en español) son un tipo de linfocitos que forman parte del sistema inmune innato del individuo.

Su función es la de identificar y destruir cuerpos extraños, como células tumorales o células infectadas por agentes patógenos, con el fin de proteger al organismo.

Además de su función de defensa, las células NK también intervienen en la regulación de la respuesta inmunitaria a través de la secreción de sustancias conocidas como citoquinas.

Para evitar que estas células asesinas destruyan cualquier célula sana del propio cuerpo, existen mecanismos de control muy estrictos.

Las células Natural Killer expresan receptores de inhibición que reconocen a las moléculas de clase I del complejo principal de histocompatibilidad (MHC de clase I) presente en todas las células propias del organismo y, por tanto, no las atacará.

Estos receptores inhibidores de las células Natural Killer también se conocen con el nombre de receptores KIR (del ingles, Killer Immunoglobulin-like Receptor).

En resumen, la interacción de KIR con el MHC de clase I de las células sanas funciona como un sistema de control que impide la destrucción de las células y tejidos propios del cuerpo humano.

Adaptación del sistema inmune al embarazo

El embarazo es una situación especial en el cuerpo de la mujer, pues en principio el embrión es un "cuerpo extraño" que el sistema inmunológico podría atacar y destruir.

Por suerte, el organismo de la madre desarrolla un mecanismo de tolerancia en su sistema inmunológico para no atacar al bebé que está creciendo dentro de su útero.

El embrión posee células distintas a las de la madre, pues la mitad de sus cromosomas tienen un origen paterno, por lo que los linfocitos Natural Killer podrían reconocerlo como extraño y causar un rechazo.

Es imprescindible que las células Natural Killer se encuentren bien reguladas durante toda la gestación. De lo contrario, existirá un alto riesgo de pérdida gestacional y aborto espontáneo.

Fallos en el mecanismo de tolerancia inmunológica

A pesar de todo lo comentado, el sistema inmunitario y sus mecanismos de regulación pueden fallar y dar lugar a respuestas inesperadas.

Las células NK pueden presentar una respuesta exagerada y descontrolada que les lleva a agredir al embrión por reconocerlo como extraño.

Este tipo de infertilidad se conoce con el término de infertilidad aloinmune, ya que es consecuencia de un rechazo del embrión por el propio cuerpo de la madre.

Aunque estas alteraciones pueden presentarse en mujeres aparentemente sanas sin ninguna manifestación clínica, la esterilidad aloinmune tiene un mayor riesgo de aparecer en mujeres que sufren otros trastornos del sistema inmunitario, como por ejemplo:

  • Lupus eritematoso sistémico (LES)
  • Artritis reumatoide
  • Vasculitis

En todos los casos, la consecuencia principal de este trastorno en la mujer son los abortos recurrentes.

Diagnóstico y tratamiento

Ante un caso de abortos precoces de forma repetida sin ninguna causa aparente, como pueden ser las alteraciones genéticas o alguna malformación uterina por ejemplo, es recomendable que la mujer lleve a cabo pruebas específicas tales como el estudio de la coagulación y la concentración de las células NK en sangre.

Numerosas investigaciones han revelado que existe una elevada probabilidad de aborto precoz recurrente en aquellas mujeres con una cantidad de células Natural Killer anormalmente alta.

A día de hoy, no existe un tratamiento 100% efectivo para curar esta alteración inmunológica. No obstante, existen algunas terapias o fármacos orientados a reducir esta respuesta anómala del sistema inmunitario sin afectar a la salud de la mujer ni tampoco al desarrollo fetal:

  • Corticoides
  • Inmunoglobulinas
  • Moduladores del sistema inmunitario a base de heparina

Gracias a estos medicamentos, muchas mujeres con abortos espontáneos o fallos repetidos en los tratamientos de fecundación in vitro (FIV) han conseguido tener un embarazo evolutivo y el nacimiento de un niño sano.

Actualmente, se siguen realizando numerosos estudios sobre el sistema inmunitario con importantes descubrimientos que contribuyen a solucionar la infertilidad causada por la respuesta excesiva de los linfocitos Natural Killer.

Preguntas de los usuarios

¿Las células Natural Killer también pueden provocar fallos de implantación?

Por Zaira Salvador (embrióloga).

Sí. Los últimos estudios han revelado que las mujeres con fallos de implantación repetidos presentan un número más elevado de células NK y, además, este aumento es más significativo en el endometrio que en la sangre de la mujer.

¿Cuáles son los valores de referencia de las células Natural Killer?

Por Zaira Salvador (embrióloga).

Un porcentaje de células NK superior al 24% en sangre periférica indica que existe un alto riesgo de fallo de implantación o aborto. Además, si la mujer es mayor de 35 años, este valor de referencia disminuye hasta el 18%.

Lectura recomendada

Si quieres obtener más información sobre los tipos de esterilidad inmunológica tanto femenina como masculina, no te pierdas el siguiente artículo: Infertilidad inmunológica: tipos, causas y tratamientos.

Además del ataque por parte de las células NK, las causas de los abortos precoces de forma reiterada pueden ser muy variadas, como las aneuploidias, las alteraciones uterinas u otros trastornos del sistema inmunitario. Puedes leer más sobre esto aquí: ¿Qué es el aborto recurrente?

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Bibliografía

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Preguntas de los usuarios: '¿Las células Natural Killer también pueden provocar fallos de implantación?' y '¿Cuáles son los valores de referencia de las células Natural Killer?'.

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Autores y colaboradores

Dr. Miguel Dolz Arroyo
Dr. Miguel Dolz Arroyo
Ginecólogo
Licenciado en Medicina y Cirugía por la Facultad de Medicina de la Universidad de Valencia en 1988 y doctorado en Medicina en 1995, con especialidad en Obstetricia y Ginecología. Es experto en Medicina Reproductiva, con más de 20 años de experiencia en el sector, y actualmente es el director médico y fundador de FIV Valencia. Más sobre Dr. Miguel Dolz Arroyo
Número de colegiado: 464614458
 Zaira Salvador
Zaira Salvador
Embrióloga
Licenciada en Biotecnología por la Universidad Politécnica de Valencia (UPV), Biotechnology degree en la National University of Ireland en Galway (NUIG) y embrióloga especialista en Medicina Reproductiva con el Máster en Biotecnología de la Reproducción Humana por la Universidad de Valencia en colaboración con el Instituto Valenciano de Infertilidad (IVI) Más sobre Zaira Salvador
Número de colegiada: 3185-CV

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