La preservación de la fertilidad: congelar óvulos y esperma

La preservación de la fertilidad consiste en congelar los óvulos y los espermatozoides en pajuelas u otros métodos de congelación, y mantenerlos guardados sumergidos en nitrógeno líquido.

Así, estas células se pueden preservar intactas por un tiempo indefinido hasta el momento en el que se desee tener descendencia. Cuando llegue el momento, se podrán utilizar en un tratamiento de reproducción asistida.

Otra opción es congelar tejido ovárico o testicular, pero estos procedimientos se encuentran aún en periodo experimental. Se puede utilizar en casos en los que congelar óvulos o semen no sea posible.

A continuación tienes un índice con todos los puntos que vamos a tratar en este artículo.

¿Cuándo se necesita preservar la fertilidad?

Se puede preservar la fertilidad principalmente en dos casos concretos: en pacientes oncológicos y cuando se desea retrasar la maternidad.

Los pacientes con cáncer pueden perder su fertilidad en los tratamientos de quimioterapia y radioterapia. Estos son tratamientos muy agresivos que atacan a las células precursoras de óvulos y espermatozoides, por lo que no pueden tener hijos biológicos. En estos casos, se pueden congelar los gametos para evitar tener que recurrir a óvulos o semen de un donante en un futuro.

Accede a este artículo para más información sobre la preservación de la fertilidad en pacientes oncológicos: Cáncer y fertilidad.

También es posible recurrir a métodos para preservar la fertilidad cuando se quiere retrasar la maternidad. La mujer nace con una cantidad finita de óvulos, que se va reduciendo con el tiempo. A partir de la pubertad, en cada ciclo menstrual, la población de óvulos (reserva ovárica) continúa disminuyendo mensualmente hasta el completo agotamiento, fase conocida como menopausia.

Con la edad se produce una pérdida de fertilidad femenina y ésta no se puede recuperar. No solo va disminuyendo la cantidad de óvulos: también ocurre una disminución de su calidad. Esto implica que disminuye su capacidad de ser fecundados, la capacidad de dividirse adecuadamente una vez fecundados y que aumenta la probabilidad de que tengan alteraciones genéticas.

Por lo tanto, la mujer puede preservar su fertilidad cuando es joven y sus óvulos son de buena calidad. Así, puede evitar tener que recurrir a la ovodonación en un futuro.

¿Cómo puedo preservar mi fertilidad?

Para preservar la fertilidad es necesario recurrir a un método de congelación utilizado habitualmente en reproducción asistida: la vitrificación. Se trata de un método de crioconservación por el que se congela de forma ultrarrápida en nitrógeno líquido.

Gracias a los avances en las técnicas de congelación, es posible:

  • Congelar óvulos
  • Congelar tejido ovárico (experimental)
  • Congelar semen
  • Congelar tejido testicular (experimental)
  • Congelar embriones

Para ello, es necesario utilizar crioprotectores. Se trata de moléculas que evitan la formación de cristales de hielo, los cuales se forman en la congelación y resultan dañinos para las células y tejidos que se quieren conservar.

Vitrificación de óvulos

La vitrificación de óvulos consiste en la criopreservación de óvulos en pajuelas de vitrificación, para la que se utilizan crioprotectores. Los óvulos se almacenan congelados dentro de tanques de nitrógeno líquido denominados bancos de óvulos. Así, los óvulos se pueden guardar por tiempo ilimitado sin perder sus características físicas y funcionales.

Para poder vitrificar óvulos, es necesario que la mujer se administre la medicación hormonal que le recete el médico. Esta medicación hará que maduren varios óvulos a la vez para poder aspirarlos directamente del ovario mediante punción folicular, una intervención con sedación.

A continuación, se congelan los óvulos obtenidos mediante el método de vitrificación y se almacenan en un banco de óvulos, donde permanecerán de forma indefinida.

Mediante el proceso de vitrificación se consiguen unas muy buenas tasas de supervivencia y recuperación ovocitaria postdescongelación.

El tratamiento de reproducción asistida a emplear una vez se desee ser madre es la fecundación in vitro (FIV) con óvulos congelados.

Congelar esperma

Para congelar y guardar semen, no es necesario tomar ninguna medicación. El hombre simplemente debe recoger una muestra de semen con una abstinencia sexual previa de entre 3 y 5 días. En el laboratorio analizarán la calidad de los espermatozoides (concentración, movilidad, morfología y vitalidad) mediante un seminograma.

Finalmente, el semen se procesa para obtener los espermatozoides de mejor calidad e introducirlos en pajuelas, que se sellan y se guardan en un banco de semen. Las muestras de esperma congelado permanecerán almacenadas hasta que se decida tener descendencia.

Congelar los ovarios y testículos

No es posible congelar el ovario o el testículo entero, tan solo se puede congelar una pequeña porción. En el caso de la mujer, el método se denomina congelación de tejido ovárico, y en el hombre, congelación de tejido testicular. Se trata de un tratamiento aún en fase experimental.

Estos métodos se pueden utilizar en casos de cáncer, principalmente en:

  • Cáncer infantil: aún no se ha alcanzado la pubertad y, por tanto, no se producen óvulos ni espermatozoides que se puedan vitrificar.
  • Mujeres con cáncer que requieran tratamiento inmediato: no daría tiempo a hacer un ciclo de estimulación ovárica para vitrificar óvulos.
  • Mujeres con cáncer dependiente de hormonas: la estimulación hormonal necesaria para la congelación de óvulos está contraindicada.

El procedimiento consiste en extraer, mediante biopsia, pequeños trozos de la corteza de los ovarios en la mujer o de los túbulos seminíferos en el hombre. Aquí es donde se desarrollan, respectivamente, los óvulos y los espermatozoides en la edad adulta. En el niño, en estos tejidos se encuentran las células precursoras de óvulos y espermatozoides.

El tejido inmaduro extraído se disecciona y corta en finas láminas, que se congelan en nitrógeno líquido. Posteriormente, una vez se haya confirmado que el cáncer ha desaparecido y se alcance la edad adulta, se autotrasplanta en el ovario o en el testículo. También es posible hacer el injerto en otra parte del cuerpo, como por ejemplo en el brazo.

Se requiere de cirugía compleja y las tasas de éxito son sustancialmente inferiores a las conseguidas con la congelación de óvulos y espermatozoides debido a la dificultad técnica y la supervivencia limitada del injerto.

Vitrificar embriones

Una alternativa a la vitrificación de óvulos que se ofrece a las parejas heterosexuales es congelar los óvulos fecundados, cuando ya han empezado a dividirse. El motivo principal para elegir la vitrificación de embriones en vez de la congelación de óvulos es que posee una mayor tasa de supervivencia y recuperación postdescongelación.

El proceso de congelación es similar al de vitrificación de óvulos. Los embriones se introducen en un medio con crioprotectores y se colocan en pajuelas de vitrificación. A continuación, las pajuelas se almacenan en un banco de embriones, donde permanecen congelados en nitrógeno líquido hasta que se quieran utilizar.

Precios

Los precios varían en función del tratamiento y de la complejidad del proceso. La técnica más sencilla y la de menor coste es la congelación de semen, cuyo precio oscila entre los 200 y 700€.

La congelación de óvulos y embriones son técnicas más complejas y laboriosas, por lo que su coste es más elevado. La congelación de embriones puede costar 3.500-6.000€, mientras que congelar óvulos tiene un precio de 2.500-4.000€. En ambos casos, es necesario un proceso de estimulación hormonal, por lo que habrá que sumar entre 1.000 y 1.200€ adicionales por la medicación, que no suele estar incluida en el precio.

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Preguntas de los usuarios

¿Hasta qué edad se pueden congelar óvulos? ¿Se pueden congelar a los 41 años?

No hay una edad límite para congelarlos, se puede hacer cuando se desee. Sin embargo, lo ideal es hacerlo cuando la mujer es joven y sus óvulos son de buena calidad. Así, habrá una mayor probabilidad de éxito cuando se haga el tratamiento de fecundación in vitro para tener descendencia.

¿Cómo se pueden congelar esperma y óvulos en casa?

Estas células no se pueden congelar en casa, debe hacerse en un centro médico especializado. Para que óvulos y espermatozoides puedan utilizarse más adelante, deben congelarse en unas condiciones específicas que no se pueden conseguir en casa. Además, para congelar óvulos primero habría que extraerlos quirúrgicamente.

¿Cómo se pueden conservar los espermatozoides vivos?

Los métodos de congelación de semen actuales permiten mantener prácticamente intactos a los espermatozoides. Gracias a los crioprotectores que se utilizan y a la congelación rápida que es emplea, se conservan sin sufrir ningún daño y las tasas de supervivencia son elevadas.

¿Cuál es la duración del esperma congelado?

Pueden mantenerse congelados durante tiempo indefinido. El método empleado para la congelación permite conservar las muestras sin que sufran daño y manteniendo prácticamente intactas sus características físicas y funcionales.

¿La preservación de la fertilidad en pacientes oncológicos es posible en la Seguridad Social?

Sí, tanto los hombres como las mujeres con cáncer pueden preservar su fertilidad para poder tener hijos en el futuro cuando se hayan recuperado. De hecho, los pacientes oncológicos suelen tener prioridad en la Seguridad Social. Sin embargo, las mujeres que quieran congelar sus óvulos para retrasar la maternidad deberán acudir a un centro privado.

Lectura recomendada

Si quieres saber en qué consiste el proceso de vitrificación de óvulos para la criopreservación de la fertilidad, puedes seguir leyendo el siguiente post: El proceso de vitrificación de óvulos.

La preservación de la fertilidad es muy importante en pacientes con cáncer para poder tener hijos en un futuro. Si te interesa este tema, te animamos a visitar el siguiente artículo: Preservar la fertilidad en mujeres con cáncer.

4 comentarios

  1. usuario
    Carolina

    Me parece genial el tema de poder conservar la fertilidad. Seguro que a muchas mujeres y hombres les ha venido muy bien para en un años poder ser padres sin problemas… El conflicto que yo veo, es que si congelas tus gametos, luego te ves necesariamente obligado a realizarte un tratamiento de reproducción asistida. No sé, me lo pensaría, porque es mucho dinero. ¿Y si finalmente luego me quedo embarazada de manera natural? ¿Y si luego me quiero poner mis óvulos y no tengo 6000 euros para pagar un ICSI?

    • avatar
      Zaira SalvadorEspecialista en reproducción asistida

      Hola Carolina,

      Sería una gran noticia que los pacientes con cáncer recuperaran su fertilidad después del tratamiento de quimioterapia y pudieran tener un embarazo natural. La preservación de la fertilidad es una manera de asegurarse la posibilidad de ser padres en caso de que la infertilidad fuera total después de superar el cáncer. Si luego ocurre el milagro de un embarazo natural, no hay ningún problema en que los gametos sigan congelados.

      Por otra parte, los pacientes con cáncer suelen preservar la fertilidad por la Seguridad Social, de manera que no hay que asumir ningún coste en el tratamiento posterior.

      Espero haber resuelto tus dudas.

      Un saludo

      • usuario
        Itzel_Adan

        Hola buenas tardes,mis resultados del perfil hormonal fueron :
        Prolactina 12.52 ng/ML
        LH 14.25 MUI/ML
        FSH 7.74 MUI/ML
        Estradiol 43.2 pg/ML
        Progesterona .26 ng/ML
        Puedo quedar embarazada

  2. usuario
    ASyeros

    Me parece increíble como avanza la ciencia y que se pueda congelar sin problemas, además durando tanto tiempo, parece ciencia ficción.

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