¿Qué son los estrógenos? – Tipos, funciones y fármacos

Por (ginecóloga) y (embrióloga).
Actualizado el 24/01/2019

Los estrógenos son hormonas sexuales esteroideas (derivadas del colesterol) que se encuentran principalmente en las mujeres.

Entre sus múltiples funciones, destacan el desarrollo de los órganos sexuales femeninos, la aparición de los caracteres sexuales secundarios y la regulación del ciclo menstrual. Por esta razón, los estrógenos son conocidos como las hormonas sexuales femeninas.

Además, los estrógenos son el principio activo de muchos anticonceptivos orales, así como de medicamentos utilizados en los tratamientos de reproducción asistida.

Tipos

Los estrógenos son las principales hormonas sexuales femeninas que se forman en las glándulas suprarrenales y en los ovarios de la mujer.

A partir del colesterol tiene lugar la producción de andrógenos (hormonas sexuales masculinas) y, a partir de éstos, se sintetizan los estrógenos gracias a la acción de la enzima aromatasa.

Los 3 tipos de estrógenos que pueden encontrarse en el cuerpo humano de forma natural son los siguientes:

Estradiol (E2)
su síntesis tiene lugar a partir de la testosterona. Se trata del estrógeno que se encuentra en mayor cantidad en el cuerpo de la mujer durante toda su vida reproductiva.
Estrona (E1)
deriva de la hormona progesterona y es el estrógenos que se encuentra en menor cantidad en el organismo.
Estriol (E3)
la enzima aromatasa lo obtiene a partir de la androsterona. Tiene especial relevancia durante el embarazo, ya que su medición aporta información sobre el estado del feto y de la placenta.

Además de estos, también existen estrógenos semisintéticos o sintéticos, como el etinilestradiol y mestranol, los cuales podemos encontrar en los anticonceptivos orales.

Por último, los estrógenos no esteroides, como los estilbenos, las isoflavonas u otros fitoestrógenos, tienen un origen vegetal.

Funciones

Los estrógenos son los responsables del desarrollo sexual durante la pubertad de la mujer. Una vez los ovarios empiezan a funcionar y a secretar estrógenos, aparecen los caracteres sexuales femeninos:

  • Maduración de los órganos reproductores: vagina, útero y trompas de Falopio
  • Desarrollo de los pechos
  • Aparición de vello, sobre todo en el pubis
  • Cambios en el timbre de voz de la mujer
  • Aparición del ciclo menstrual, es decir, de la menstruación

Puedes obtener más información sobre esto en es siguiente artículo: La fertilidad en la mujer: desarrollo del aparato reproductor femenino.

Otra de las funciones de los estrógenos es regular la síntesis de proteínas en las células, por lo que estas hormonas tienen un papel fundamental en muchos procesos del organismo, algunos de los cuales comentamos a continuación:

Fortalecimiento de los huesos
los estrógenos impiden la pérdida de calcio, por lo que contribuyen a mantener la consistencia del esqueleto y a evitar la osteoporosis.
Mejoran el aspecto de la piel
los estrógenos intervienen en la formación de colágeno y en la regeneración de la dermis, por lo que ayudan a tener un aspecto más sano de la piel. Los estrógenos también fortalecen las uñas y el cabello, evitando su caída.
Metabolismo de las grasas
los estrógenos activan la producción de HDL, el llamado colesterol bueno, por lo que contribuyen a reforzar el funcionamiento del sistema cardiovascular y a reducir el riesgo de infartos.
Comportamiento emocional
los estrógenos favorecen el flujo sanguíneo y la llegada de glucosa hacia el cerebro, lo cual estimula el desarrollo neuronal y la síntesis de neurotransmisores. Por esta razón, niveles bajos de estrógenos pueden provocar cambios de humor, insomnio e irritabilidad.

Además de todo esto, los estrógenos se encargan de controlar el ciclo menstrual y la ovulación durante la vida reproductiva de la mujer, gracias a su acción reguladora sobre la hipófisis que se encuentra en el cerebro.

Si te interesa obtener información detallada sobre este tema, te recomendamos acceder al siguiente post: El ciclo menstrual: ¿qué ocurre en cada una de sus fases?

Nivel de estrógenos

Como ya hemos indicado, la síntesis de estrógenos se inicia con la pubertad de las niñas, cuando los ovarios empiezan a funcionar.

A partir de este momento, el nivel de estrógenos se mantendrá más o menos estable durante los siguientes 25 años, es decir, en la etapa fértil de la mujer.

Una vez llegada la menopausia, el nivel de estrógenos sufre una caída drástica, por lo que el organismo de la mujer sufrirá diversos cambios, como los sofocos y la sequedad vaginal.

Los valores normales de estradiol en una mujer fértil se sitúan entre los 27 y 161 pg/ml aproximadamente. En el caso de los hombres, el valor normal de estrógenos se encuentra entre los 10 y 37 pg/ml.

Algunos trastornos de la fertilidad, como las irregularidades del ciclo menstrual o la dificultad para quedar embarazada, están relacionados con alteraciones hormonales. Por esta razón, el análisis de sangre para la determinación de estrógenos es una prueba habitual en el estudio de la fertilidad femenina y también masculina.

En el caso de las mujeres, el análisis de sangre debe hacerse al inicio del ciclo menstrual, entre los 3 o 5 días después de la llegada de la regla. A continuación, vamos a interpretar qué significan los resultados.

Estrógenos bajos

Los motivos por lo que una persona puede tener un nivel bajo de estrógenos son los siguientes:

En cuanto al nivel de estriol durante el embarazo, un valor bajo puede indicar que algo no va bien o que el feto tiene un defecto congénito, por lo que será necesario hacer más pruebas médicas.

Estrógenos altos

Por otra parte, un nivel demasiado elevado de estrógenos puede estar indicando alguno de estos trastornos:

  • Tumor en los ovarios, glándulas suprarrenales o testículos
  • Cirrosis
  • Pubertad precoz en niñas
  • Pubertad retrasada en niños

Los niveles de estriol más altos durante el embarazo son signo de que pronto empezará el trabajo de parto.

Fármacos con estrógenos

La terapia con estrógenos tiene diversas indicaciones, desde la anticoncepción hormonal hasta el tratamiento de la menopausia.

Normalmente, los medicamentos con estrógenos se toman en forma de pastillas o de parches transdérmicos, aunque también es posible encontrar estrógenos en crema o en gel.

A continuación, vamos a nombrar algunas de las indicaciones del tratamiento con estrógenos:

  • Fallo ovárico precoz
  • Hipogonadismo hipogonadotropo
  • Hiperprolactinemia
  • Alteraciones de la menstruación
  • Retraso de la pubertad
  • Tratamiento del acné
  • Disminución de síntomas del cáncer de mama o de próstata
  • Prevención de la osteoporosis

Además, los fármacos con estrógenos también se utilizan en otros procesos como los siguientes:

En reproducción asistida

Una de las funciones de los estrógenos durante la primera mitad del ciclo menstrual es promover el crecimiento del endometrio para que tenga el grosor adecuado y permitir la implantación embrionaria.

Por esta razón, las mujeres sometidas a un tratamiento de fecundación in vitro (FIV) también necesitarán fármacos con estrógenos para conseguir un óptimo grosor endometrial y poder quedarse embarazadas.

En concreto, se utilizan parches de estradiol durante los tratamientos de preparación endometrial para transferir embriones congelados o en el transcurso de una ovodonación.

Puedes conseguir toda la información sobre esto en el siguiente artículo: Preparación del endometrio para la transferencia de embriones.

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En la menopausia

Durante el tratamiento de los síntomas de la menopausia, se suelen utilizar fármacos combinados de estrógenos y progestinas, o estrógenos conjugados. Es lo que se conoce como terapia hormonal sustitutiva (THS).

Los principales beneficios de esta terapia en mujeres menopáusicas son los siguientes:

  • Alivio de los sofocos y calores
  • Mejora de la sequedad vaginal y, como consecuencia, se reduce el dolor en las relaciones sexuales y las infecciones de orina
  • Aumenta el colesterol bueno (HDL) y reduce el malo (LDL)
  • Mejora la calidad del sueño

Si crees que estás entrando en la etapa de la premenopausia y buscas información, puedes continuar leyendo aquí: Menopausia en la mujer: cuándo se produce y qué síntomas tiene.

Preguntas de los usuarios

¿Qué significa tener un nivel de estrógenos muy bajo?

Por Dra. Laura García de Miguel (ginecóloga).

Los estrógenos son las hormonas que producen los ovarios. Un nivel de estrógenos muy bajo se suele tener en un caso de no funcionamiento de los ovarios (en casos de fallo ovárico, menopausia, etc). Las consecuencias de tener un nivel muy bajo de estrógenos son las de un estado de menopausia (sequedad vaginal, disminución de la libido, etc.).

En un ciclo menstrual normal de una mujer, durante dos o tres días existe un nivel bajo de estrógenos (los primeros días de la menstruación) pero rápidamente los estrógenos empiezan a subir, hasta llegar a un máximo, cuando se produce la ovulación.

¿Cuáles son los efectos secundarios de tomar estrógenos?

Por Zaira Salvador (embrióloga).

El uso prolongado de estrógenos puede causar algunos efectos adversos sobre la persona como, por ejemplo, dolor de cabeza, molestias en los pechos, mareos y vómitos, alteraciones gastrointestinales, gases, crecimiento de vello, cambios en el deseo sexual, etc.

En los casos más graves, los fármacos con estrógenos pueden provocar pérdida del apetito, debilidad, urticaria, hinchazón abdominal, dolor en articulaciones, etc.

Por esta razón, un tratamiento a base de estrógenos debe aplicarse siempre bajo prescripción médica.

Lectura recomendada

Para ampliar la información sobre las hormonas sexuales que actúan en el cuerpo del hombre y de la mujer, no dudes en seguir leyendo en el siguiente artículo: Hormonas sexuales masculinas y femeninas.

Por otra parte, si buscas información sobre los anticonceptivos hormonales y cuál es su efectividad, puedes acceder al siguiente post: Los métodos anticonceptivos.

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Bibliografía

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Preguntas de los usuarios: '¿Qué significa tener un nivel de estrógenos muy bajo?' y '¿Cuáles son los efectos secundarios de tomar estrógenos?'.

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Autores y colaboradores

Dra.  Laura  García de Miguel
Dra. Laura García de Miguel
Ginecóloga
Licenciada en Medicina y Cirugía por la Universitat Autònoma de Barcelona, con la especialidad de Ginecología y Obstetricia en el Hospital Universitario Sant Joan de Déu. Tiene un Máster en Reproducción Humana por la Universidad Complutense de Madrid y, actualmente, es la directora médica de la Clínica Tambre en Madrid. Más sobre Dra. Laura García de Miguel
Número de colegiado: 280843059
 Zaira Salvador
Zaira Salvador
Embrióloga
Licenciada en Biotecnología por la Universidad Politécnica de Valencia (UPV), Biotechnology degree en la National University of Ireland en Galway (NUIG) y embrióloga con el Máster en Biotecnología de la Reproducción Humana por la Universidad de Valencia en colaboración con el Instituto Valenciano de Infertilidad (IVI). Más sobre Zaira Salvador
Número de colegiada: 3185-CV

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